Boekreview: Michael Lewis | Liar’s poker

A must read classic

51uB+qEgbKL._SY344_BO1,204,203,200_Michael Lewis had het voorrecht om in de roerige jaren 80 te werken voor een van de grootste investment banks: Salomon Brothers. De derugulering van zowel de hypotheekmarkt als de wijziging van het inflatie beleid zorgde voor nieuwe kansen voor investment banks. Vanwege de nieuwe producten en nieuwe omstandigheden was dit een ideaal speelterrein voor schoolverlaters: ervaring speelde een ondergeschikte rol in deze nieuwe werkelijkheid en dit bood kansen voor mid twintigers om grote fortuinen op te bouwen.

Lewis zelf had een achtergrond in geschiedenis en raakte toevallig via een feestje binnen bij het Salomon trainee klasje. Salomon wil groeien en mee profiteren van de boom met als gevolg dat er vele nieuwe medewerkers worden aangetrokken. Eenmaal op de werkvloer, komt Lewis er al snel achter dat niet zozeer product kennis, of customer service essentieel is om te overleven, maar dat het om de tuin leiden van klanten zeker zo belangrijk is: het spel Liar’s poker wordt op de trading floor daarom niet alleen als ontspanning gespeeld, maar ook als training. In dit spel krijgt iedere speler een dollar billet met daarop 8 cijfers. De spelers bieden vervolgens hoeveel van hetzelfde cijfer er in de gehele groep voorkomt. Hierbij komt niet alleen statistiek bij kijken, maar ook inschatting van de bluf van de medespelers.

Lewis beschrijft zijn carriere groei in deze “financial jungle” waar geen geschreven regels zijn. Hij begint zijn reis als “geek” wiens belangrijkste taak het is om koffie, hamburgers en andere genotsmiddelen langs te brengen bij de “big swinging dicks”: de meer senior traders die het grote geld voor het bedrijf binnenhalen en zich daarom als arrogante kwallen kunnen gedragen. Geeks zijn vaak slachtoffer van practical jokes, en het management van Salomon stimuleert deze pesterijen zelfs.

Het verhaal ontwikkelt zich als een klassieke tragedie: Salomon wil de boom van de jaren 80 uitbuiten met als gevolg dat het aantal medewerkers, en de privileges uit de hand lopen. Imago is belangrijker dan markt visie waardoor Salomon zich blindstaart op de bond en hypotheek markten, en de ontwikkelingen in de junk bond markt volslagen over het hoofd ziet. Voorloper in dit narcisme is Salomon’s CEO, John Gutfriend die meer bezorgd is in Salomon’s nieuwe prestigieuze hoofdkantoor en zijn media coverage, dan de duurzaamheid van het bedrijf. De crash van 1987 lijdt tot een blinde paniek binnen het management die in te korte tijd opeens verregaande beslissingen maakt. Afdelingen die in 1987 niet winstgevend zijn gebleken, worden in zijn geheel naar huis gestuurd, en als de markt in 1988 weer aantrekt is er niemand met de kennis in huis om daarop in te springen. Medewerkers die al een contract hebben bemachtigd bij een concurrent worden desondanks met gouden handdrukken weggestuurd: de achterblijvers blijven beduusd achter.

Lewis overleeft deze ontslag golf, maar besluit ondanks een riant salaris en bonus op zijn 26ste uit dit wereldje te stappen: het gebrek aan een gezonde verhouding tussen beloning en maatschappelijke bijdrage kan hij niet meer voor zichzelf verantwoorden. In plaats van een carriere in finance besloot hij tot een carriere in de journalistiek, en dat had de nodige gevolgen: zijn boek betekende het einde van de carriere van Gutfreund en het begin van Lewis carriere in de financiële journalistiek.

Liar’s poker is een uniek boek over zelfoverschatting en arrogantie binnen de financiële wereld. De wereld van het grote geld wordt door een jonge insider zonder scrupules uit de doeken gedaan, en er wordt korte metten gemaakt met de illusie rondom markt transparantie, superieur beleggings inzicht en management skills die allemaal fata morganas blijken te zijn: het misleiden van klanten (blowing up a customer), de willekeur van winst en verlies die meer afhangen van het beleid van de toezichthouder dan de skills van de traders, en het gebrek aan visie door management zijn allen schering en inslag binnen Salomon en andere bedrijven. Liar’s poker is hierdoor een klassieker en kan zelfs als een vroege voorloper gezien worden van de boeken van Taleb waarbij ook de willekeur en het geluks-element bij trading sterk naar voren kwamen.

Dit bericht werd geplaatst in Boekreview door Servaas Houben . Bookmark de permalink .

Over Servaas Houben

Servaas Houben, AAG-FIA, CFA, FRM studeerde econometrie in Nederland, en werkte vervolgens in Dublin, Londen en nu in Curaçao. Hij geeft vanuit zijn internationale ervaring zijn opinie over de ontwikkelingen op pensioen en verzekeringsgebied in Nederland.